¿Por qué no puede haber elefantes de 6,6 metros de altura?

Elefantes

En los animales de sangre caliente, la energía que se genera en el metabolismo debe salir del cuerpo a través de la piel en forma de calor al mismo ritmo que su generación. De otra manera el animal se quemaría, aumentaría su temperatura interior de tal manera que se coagularían sus proteínas como se coagula el huevo al hervirlo.

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La única manera de mantener una temperatura estable, de unos 36ºC en el interior del cuerpo, es perder calor por la superficie del mismo.

Ahora bien, la superficie de cualquier cuerpo crece como el cuadrado de sus dimensiones, pero el número de células que metabolizan crece con su volumen y este crece con el cubo de esas dimensiones lineales.

Si crece la altura de un animal (y su anchura y longitud) al doble de la normal, su volumen se multiplica por ocho pero su superficie solo se multiplica por cuatro: tiene que perderse ocho veces más energía en forma de calor con solo cuatro veces más superficie. No hay superficie suficiente para permitir la pérdida de calor  extra generado.

Los elefantes ya utilizan las orejas, cargadas de capilares, como radiadores para disipar calor: Necesitarían orejas de tamaño cuádruple para disipar el calor producido si el animal doblase sus dimensiones.

 

Pero no sólo ésto. El peso del animal crece de nuevo con el volumen, pero la resistencia de las patas a la flexión  solo crece con su sección de manera que para que aguantasen el peso sus diámetros tendrían que multiplicarse no por 2 sino por 2,83, casi por 3. Las patas de detrás chocarían con las de delante.

No hay elefantes hoy en la Tierra mayores que los actuales. En el pasado, cerca de los hielos de la última glaciación los mastodontes y los mamuts alcanzaban alturas mayores que las de los elefantes: Vivían en ambientes muy fríos y su problema no era disipar calor sino no congelarse.  Los animales de aquellas épocas eran grandes: Los bisontes, los tigres de dientes de sable, otros muchos.

El problema en los climas fríos es el contrario que en los calientes: En los climas fríos demasiada piel implica demasiada pérdida de calor: Los animales demasiado pequeños tienen una superficie en exceso para la cantidad de energía que generan con el metabolismo. Tienen que aislarse mediante grasa subcutánea, y según va disminuyendo el tamaño la grasa va ocupando el interior del animal hasta que no queda sitio para los órganos vitales.

FUENTE. INOMASUNO.

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